Un virus informático es un programa que se propaga el código malicioso copiando a sí mismo e infectar los equipos host. Aunque algunos virus están latentes, otros pueden corromper datos o impedir el rendimiento del sistema. El término es específico, que se distingue por cómo se distribuyen los virus (a través de descargas, archivos adjuntos de correo electrónico o medios extraíbles como CD, DVD o unidades USB), pero a menudo se utiliza como captura, al igual que la palabra “malware”. Se nota que el adware y el spyware no son virus en realidad, ya que no tienen la misma capacidad reproductiva.

Muchos virus se unen a archivos legibles ejecutables en un equipo host que permiten que el virus se cargue cuando el usuario abre el archivo. Un virus generalmente se activará cuando se cargue en la memoria de un ordenador y, a continuación, puede continuar propagando su código viral en una serie de otros programas y archivos almacenados en el ordenador host. Los programas de la computadora pueden seguir funcionando normalmente, pero también difundir el código del virus a otras máquinas de la misma red, o máquinas que utilizan los mismos dispositivos de almacenamiento. Algunos virus usan código polimórfico para evitar la detección por software antivirus, modificando sus módulos de descifrado para que el virus cambie cada vez que infecte a un nuevo host. Los desarrolladores de software que producen programas con un gran número de errores son los principales objetivos de los virus porque explotan estos errores para propagarse. Dado que los virus están construidos para evitar la detección, el software antivirus puede crear archivos de cebo que infectan el virus para estudiar el virus o para descubrirlo y eliminarlo. Siempre es una buena idea mantener el software antivirus actualizado para la protección contra nuevos virus.